우주 탐험의 역사2-국제 우주 정거장(ISS)

상공 400km위치에 있는 국제 우주정거장

우주 탐험의 역사2-국제 우주 정거장(ISS)

우주 탐험의 역사 그 두 번째 이야기는 국제 우주 정거장의 건설에서부터 시작됩니다. 국제 우주 정거장(International Space Station)은 국제 항공 우주 연구소라고 부르기도 합니다.

거대한 다국적 우주 정거장으로 1998년 11월에 발사되었으며 지금도 운영 중인 거대하게 크고 인류 역사상 가장 비용이 많이 소요된 건축물입니다.

우주 정거장은 미국과 영국, 프랑스, 일본, 독일, 러시아, 네덜란드, 스위스, 스웨덴, 벨기에, 스페인, 캐나다, 브라질, 노르웨이, 덴마크가 참여하여 각각의 모듈을 만들어 조립하여 우주 정거장을 만들었습니다. 상공 400km 지점에서 지구의 저궤도를 초속 7.5km로 날고 있습니다.

이는 시속 2만 8천 km의 속도로 한 시간 반 만에 지구 한 바퀴를 돌 수 있는 속도입니다. 그렇기 때문에 이곳에서는 24시간 동안 해가 뜨고 지는 과정을 16회 관찰할 수 있습니다.

우주 정거장은 우주의 시작점이라 여기고 있는 상공 100km지점보다 300km정도 더 위에 위치하며 국제 우주 정거장은 맨 처음 러시아에서 이 지점에 자랴 모듈을 발사하고 그해 12월 유니티(Unity) 모듈을 발사한 뒤 이 둘을 도킹하면서 시작되었습니다. 전체 크기는 축구 경기장 크기와 비슷합니다 . 길이는 73m, 부피는 915.6㎥입니다.

상공 400km는 사실상 대기권 안쪽이기 때문에 무중력인 상태는 아닙니다. 그러므로 마찰로 인해 미세하게 속도가 줄어들고 있습니다. 하지만 이곳에서 우주인들이 둥둥 떠다니는 모습을 볼 수 있는데 이것은 지구 중력과 지구를 돌면서 만들어 내는 원심력이 상쇄되어 무중력과 같이 느껴지기 때문입니다. 또한 공기와 같은 소리 전달 물질이 없기 때문에 우주에서는 소리를 들을 수가 없습니다.

각각의 모듈을 연결하고 조립해서 만들다 보니 구조가 굉장히 복잡합니다. 다양한 모듈이 달려있고 중력이 약해져 있는 공간이다 보니 모듈의 방향을 인식하는 것도 쉬운 일은 아닙니다.

그리고 어떤 나라에서 모듈을 제작 하였느냐에 따라서도 그 특색이 있습니다. 미국의 NASA, 유럽연합의 ESA, 일본의 JAXA에서 제작한 모듈은 수송 능력이 좋은 미국의 우주왕복선의 능력에 힘입어 모듈 사이즈를 크게 만들 수 있었으며 자체 추진 능력은 없습니다. 추후 우주 왕복선이나 우주 정거장의 로봇 팔을 이용해 조립되었습니다.

하지만 러시아의 모듈은 프로톤 로켓을 통해 발사하여 도킹을 통해 조립하는 과정으로 장착되기 때문에 상대적으로 크기가 작습니다. 하지만 점차 미국의 방식도 도킹 방식을 사용하게 되었습니다.

우주 정거장의 운전 운항은 러시아의 연방 우주국에서 하고 있습니다. 일 년에 10 여 차례 국제 우주 정거장이 궤도에서 벗어나지 않게 하기 위해 10 여 차례 로켓 엔진을 점화합니다.

2000년에는 처음으로 우주 비행사가 우주 정거장에 머무르게 되었습니다. 최대 6명의 승무원을 수용할 수 있으며 우주와 지구 사이의 연결 고리로 과학 연구를 비롯해 다양한 분야에서 활동하고 있습니다. 우주라는 특수한 조건에서 생활 방식과 인류의 생체 건강 등에 대해 연구하며 여러가지 기술 개발에 힘쓰고 있습니다.

대표적인 연구로는 무중력 상태의 생물체의 반응에 대한 연구입니다. 우주 환경과 생존 사이의 영향에 대해 연구하였고 쌍둥이 연구, 암, 알츠하이머 등 다양한 생물학적 연구가 이루어졌습니다. 이러한 연구를 통해 미세 중력 환경 속에서 생체 의학적인 연구는 인류가 우주에서 체류하는데 필요한 정보를 주고 있습니다.

그리고 물리학과 화학 반응에 대한 연구도 이루어졌습니다. 지구상의 조건과 다른 특수한 상황에서 액체 역학, 불소 화학 등 다양한 분야의 연구가 이루어졌습니다.

우주 환경 속에서 우주선을 비롯한 여러 기기들의 기술 개발, 통신, 인공지능 등의 첨단 기술에 대한 연구도 이루어 지고 있으며 이는 새로운 분야에 대한 지식과 기술의 발달에 기여하고 있습니다.

국제 우주 정거장은 당초 예정되어있던 2024년보다 6년이 더 연장된 2030년 까지로 예정되어 있습니다. NASA에서 개발한 동력선을 이용해 국제 우주 정거장을 궤도에서 이탈 시키며, 수명이 다된 ISS는 지구 상에서 가장 고립된 지역인 포인트 니모에 수장 될 예정이며 국제 우주 정거장에 의한 우주 탐험의 역사는 막을 내릴 것입니다.